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轉基因30年

2013-12-09 11:24 作者:袁越來源:三聯生活周刊
今年是轉基因農業誕生30周年。歷史證明,這項技術非常好用,是有史以來傳播速度最快的農業技術,這就是為什么今年的“世界糧食獎”頒給了首創植物轉基因技術的三位科學家的原因。


10月17日,2013年“世界糧食獎”頒獎典禮在美國愛荷華州首府得梅因市舉

10月17日,來自世界各地的幾百名科學家、企業家、農民代表、非政府組織代表和農學院學生齊聚美國愛荷華州首府得梅因市,參加本年度“世界糧食獎”(The World Food Prize)頒獎儀式,以及隨后進行的糧食問題研討會。雖然當時因為政府關門,導致大部分原定出席的美國政治家缺席了典禮,但包括冰島現任總統奧拉維爾·格里姆松和英國前首相托尼·布萊爾在內的數十名外國政要的出席還是為本次頒獎典禮增色不少。

“世界糧食獎”的創辦人是出生于愛荷華州的“綠色革命之父”諾曼·博洛格(Norman Borlaug)博士,他采用現代育種技術培育出的高產小麥品種挽救了成千上萬第三世界國家窮人的生命,并因此獲得了1970年諾貝爾和平獎。“世界糧食獎”旨在獎勵那些為提高農業產量、保障糧食安全和減少貧困人口做出重要貢獻的個人,素有“農業諾貝爾獎”之稱,中國的水稻育種專家袁隆平就曾經是該獎的得主。該獎的評獎范圍不僅局限于科學家,還包括政治家和經濟學家等各行各業人士,中國農業部前部長何康也曾經獲得過該獎,以表彰他主導的農業改革讓中國多年來首次實現了糧食自給自足。

今年的“世界糧食獎”回歸科學,獲獎者是在植物轉基因領域做出了開創性貢獻的三位科學家,他們分別是比利時根特大學的馬克·范·蒙塔古(Marc Van Montagu)教授、美國華盛頓大學的瑪麗-戴爾·齊爾頓(Mary-Dell Chilton)教授和孟山都公司的首席技術官羅伯特·傅瑞磊(Robert Fraley)博士。當年三人互為競爭對手,最后幾乎在同一時間獲得了突破性成果,如今他們早已成為好朋友。

本年度獲得“世界糧食獎”的三位科學家:(左起)羅伯特·傅瑞磊、馬克·范·蒙塔古和瑪麗-戴爾· 齊爾頓

關于這三位獲獎者的故事,必須從60年前,也就是1953年講起。那一年詹姆斯·沃森(James Watson)和弗朗西斯·克里克(Francis Crick)聯名發表了一篇劃時代的論文,揭示了DNA的雙螺旋結構,解開了遺傳的秘密。隨后的研究證明,幾乎所有的生命都共用一套遺傳密碼,這就為“人為改變生物性狀”這一人類多年來的夢想提供了實現的可能性。

20年后,夢想成真。1973年,美國斯坦福大學生物學家斯坦利·柯恩(Stanley Cohen)博士從一種非洲爪蟾的染色體上切下一小段DNA,組裝進了大腸桿菌的基因組中,制造出了人類歷史上第一個轉基因生物。這件事說起來容易,做起來難度非常大,柯恩博士不但要掌握DNA分子的定點剪切和黏合技術,還要把經過處理的DNA分子導入大腸桿菌,并誘導母體接受這個外來基因,把它變成自己的一部分。在當時的技術條件下,這些步驟只能在細菌體內完成,高等動植物都做不到。

必須指出的是,這不是自然界發生的第一次轉基因事件,甚至也不是人類創造出的首個新物種,因為物種之間的基因交流幾乎每時每刻都在發生,而人類早在1萬年前就開始通過雜交育種和定向篩選等技術培育出了一個又一個全新的農作物新品種,如今我們耳熟能詳的水稻、小麥、玉米、大豆等等都是如此。這些支撐起人類文明的農作物和它們的野生祖先相比早已是面目全非了,這就是為什么本次頒獎大會的特約嘉賓、歐盟委員會首席科學顧問安妮·格洛瓦(Anne Glover)博士在發言時開門見山地說:“大家目前吃到的幾乎所有食品都是被祖先們轉過基因的,反轉人士之所以拒絕轉基因,完全是因為迷信。”

當然,兩者并不完全一樣。雜交育種是一種粗糙的技術,成功與否要看運氣,是否安全也要憑運氣,而轉基因技術則是精準的,可以把任何一個特定基因準確轉移到目標物種中去,這就避免了雜交帶來的諸多不確定因素,更加安全可靠。事實上,該項技術誕生后不久便得到了實際應用。1978年,科學家將人類胰島素基因成功轉入大腸桿菌,“誘使”后者源源不斷生產出了廉價的胰島素,挽救了無數糖尿病患者的生命。自那以后,以細菌為母體的轉基因技術廣泛應用于從生物制藥到食品工業等諸多領域,很少遭到公眾的質疑。但當科學家們試圖把這項技術運用到植物中去時,卻遇到了前所未有的阻力。

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